Pac Man – Notes on the Violence in Mexico PDF
Written by Ulises Castellanos   



© Guillermo Arias

 

As I write, there is a shoot-out in Matamoros that has been going on for hours and has already claimed the life of another local reporter. At the same time, they have blockaded the roads from Morelia and in the south, in Acapulco, they have unearthed another 18 bodies in a clandestine grave. This is not Iraq or Central Africa or the Balkans, it is 21st century Mexico.

 

I never imagined that in my country, we would descend into this everyday hell. When I began working as a photographer, in the 1990s, I had to use my passport and leave the country to portray pain and death in cities struck by civil war or a large-scale conflict. Today, all you have to do is drive along a highway in any direction and there it is: the highest expression of violence.

 

Over the past 5 years, this has got totally out of control, and is a somber reflection of earlier times. We have shifted from decapitated persons in Acapulco in 2006 through kidnappings and extortion, El Pozolero, Barbie and the Zetas to stories of criminals that leave their cells at night, with permission to kill and go back to bed as if nothing had happened.

 

And who is taking photographs? Where are they being published? When will this nightmare end?

 

What goes through the minds of corrupt, rogue policemen who kill at the slightest provocation? Where are the politicians and the authorities? What was President Calderón thinking when he dreamed up this adventure? Did his advisors know what would happen or has it all been improvised?

 

As you read me, we will probably have crossed 30,000 mark of those killed in 4 years: 10,000 in the first 10 months of this year alone. Do all those characters that now enjoy impunity and will die tomorrow have any idea of what Pac Man's little yellow face is like? Don’t they realize that no matter how many levels they advance, in the end they will always be eaten up by ghosts and that the “Game Over” sign will flash? Is it worth it? They will have a few years of money, jewels, women and cars before a photographer walks up to them and takes their final mug shot. That way they will know that they are dead.

 

And what are photographers doing to document what is happening to our society? Do we have a choice? Hardly. In a war, at least there are uniformed men, rules, territories and borders. You know who to talk to and what safe-conduct passes you need. You go in and come out with your photos and that's it. But what are the rules here? Who are the good guys and who are the bad guys? Who offers guarantees? Can we go beyond the current role of simply being witnesses to the last narco-message?

 

Just over a year ago, a couple of weeks before he was murdered in El Salvador, Christian Poveda, a French photographer and the author of “La Vida Loca” asked in San Luis Potosí, “Why haven’t Mexican photographers tackled the subject of drug trafficking?” The answer never came…

 

It is impossible to explore, because it is essential to their survival Blending in with society is part of the game and the deception. Why use uniforms when mufti is perfect? In Juárez, a small army of women carrying babies extorted money from over 100 small shops. They just collected. Who is going to photograph that? No-one.

 

At the moment, Fernando Brito from Culiacán and Guillermo Arias in Tijuana are a couple of brave photographers who have won prizes as a result of the last chapter in this perverse game. The executed. But we haven’t gone beyond that. And won’t.

 

The closest a modern photographer has got to drug traffickers is Julio Scherer with his now famous interview with Mayo Zambada, although the photos were taken by one of the drug smuggler’s bodyguards with his cell phone. They obviously don’t want photographers. That’s the way things are. So in the short term, we don’t expect to see any more images than those we have seen so far.

 

This is certainly not intended as a criticism. I know that some of my colleagues in the Mexican provinces risk their lives every day. I know that they work under constant threat and in many cases, their employers don’t even provide them with bullet-proof vests. So unless we assume that this is already “war coverage,” it won’t be done properly. Nowadays, Mexican journalists are war correspondents in their own country. Let’s look at it like that, assume that that’s the way things are. There are no two ways about it.

 

The dead are the only ones that will see the end of this war.

 

This “game,” like Pac Man, will come to an end, regardless of how many levels we go past. This will stop when someone stops putting coins into the machine and ghosts eat you up. GAME OVER.

 

 

Comments (7)
  • David  - No puede ser cobertura de guerra
    No puedes asumir esto como una cobertura de guerra, no puede ser una cobertura de guerra porque no es una guerra, es un conflicto, tú mismo describes los porqués en las características sin código del conflicto, si lo tratas de asumir de esa manera estarás entrando como fantasma azul dentro del laberinto, pensando que porque en otros laberintos entrando azul estas protegido en la misma ingenuidad de la pregunta el fotógrafo francés.

    Las mujeres con hijos cobrando parecen fantasmas azules y no lo son, los militares parecen pacmans y no lo son, los fantasmas parecen fantasmas y lo son, los vivos y los muertos.

    El documentar una guerra con fotografía tiene sentido no importando el bando al que se fotografíe, documentar fotográficamente este conflicto no, ya está documentado por otros medios y lo seguirán haciendo, no es necesario dar golpes de realidad y conciencia con una fotografía en las caras de los ciudadanos como en la guerra civil española, los otros medios lo hacen en tiempo real, a todo color y en HD, ninguna foto o fotograma individual, el que sea, puede crear el mismo impacto que un clip de video de sicarios forzando la confesión de X persona y segundos después decapitándolo con un machete mientras el video sigue corriendo, ninguna fotografía sola puede causar esa sensación, ya no.

    Pacman es una seria de reglas dentro de las cuales el uso de la astucia, inteligencia y habilidad es lo que lo hace a uno llegar más lejos, si, habrá un game over, y por ello jugarlo es un ejercicio de vida porque la vida es un game over desde que se inserta la ficha, en este conflicto no hay códigos porque los que crearon este conflicto no tienen códigos, no hay reglas porque les estorban, no hay más que una razón y sobre de ella la vida de cualquiera, frente a eso ningún chaleco antibalas te va a proteger, ni tu credencial de reportero ni a quien conozcas ni, reportar esto, es entrar al laberinto como píldora normal, ni siquiera como fantasma azul.

  • lobatofotopro. Andres Lobato  - ¿Será que contribuyo?
    Gracias por el follow en Twitter. Aprovecho tu atención para compartir una idea: Creo que México también necesita fotógrafos que muestren una cara positiva del país; no confundir con ñoña, derechista o gobiernista.

    Alguien que retrate los tesoros naturales, la riqueza étnica, el patrimonio intangible, los monumentos y la gastronomía. También el México que empuja y trata de salir adelante, de la gente honesta que cree que esto aún es una patria.

    He decido hacer eso con mi cámara y que sea mi discurso, si el medio es el mensaje, si la comunicación es capaz de crear realidades, quiero retratar más veces lo que queda de bueno en México y de los mexicanos; no quiero tampoco cerrar los ojos, ni dejar de alzar la voz, pero me temo que tantas fotos del México violento nos hagan olvidar esa parte buena que tenemos.

    Me gusta tu camino y como te manejas profesionalmente, me sumo a la gente que como tú, tiene la convicción de ser el mejor en lo que hace.
  • Ulises Castellanos
    Gracias !!!!
  • Luis Alejo  - Mala columna
    Es tonto decir que por 'ganar premios' estos fotógrafos son valientes. No tengo duda del valor de las imágenes de ambos es bueno, pero tu percepción me parece torpe y dogmática hasta cierto punto. Los premios dan 'coraje y valor'? Veo oportunismo nada mas, hay mucha gente cubriendo la zona norte cuyo anonimato es entendible y sin hacer alarde de nada. Los premios no hacen fotógrafos.
    Al final es mi opinión, es una mala columna escrita con desconocimiento de causa.
    Saludos
  • ulises Castellanos  - Lamento tu enfoque ...
    Lo de los premios, es una línea y de ninguna manera el tema central de la columna. Ni siquiera juzgo lo bueno o lo malo de los premios, es sólo un hecho incontrastable, a nivel Internacional, los premios vienen ahora de la cobertura del Narco, te guste o no.

    Gracias por tu tiempo.
  • patricia riveroll
    Muy impresionada en el buen sentido de la palabra. Después de la conferencia de Narcotráfico y Fotoperiodismo en la Fundación Pedro Meyer entiendo más el triste y corrupto funcionamiento de esta "guerra" que como bien dices hasta que no paremos de poner monedas esto seguirá.
  • Ulises Castellanos  - Gracias
    Esperamos contribuir con esto a la reflexión colectiva de nuestros problemas como sociedad en México.
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